mayo 16, 2021

Desde tulipanes y scripts hasta Bitcoin y acciones de memes: especulación y manía

Desde tulipanes y scripts hasta Bitcoin y acciones de memes: especulación y manía 101
Una sátira del tulipán holandés « mania », que solo recibió esta etiqueta muchos años después. Fuente: Art Images / Hulton Fine Art Collection a través de Getty Images

Gayle Rogers, profesora y presidenta de inglés, Universidad de Pittsburgh.
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A fines de la década de 1990, Estados Unidos experimentó una locura de las punto com. En la década de 2000, se desató el mercado de la vivienda.

Hoy en día, hay modas en todo, desde bitcoins y tokens no fungibles hasta acciones de PSPC y memes, rincones oscuros del mercado que están recibiendo una mayor atención. Queda por ver si estas son las próximas burbujas que estallarán.

El repentino aumento de todas estas clases de activos relativamente nuevas, o las alturas astronómicas que han alcanzado, puede parecer irracional, si no encantado. Describirlos como modas especulativas implica que los individuos están perdidos en fuerzas que escapan a su control y no necesitan asumir la responsabilidad de las acciones de la multitud.

Pero, como aprendí mientras investigaba mi libro ‘Speculation: A Cultural History from Aristotle to AI’, que se publicará en junio de 2021, la especulación financiera no siempre se ha entendido como una locura generalizada, o incluso fuera de la elección individual.

Adam Smith y el auge de la especulación financiera

Desde la antigüedad hasta finales de 1700, el término «especulación» fue utilizado principalmente por filósofos, científicos y escritores para describir conjeturas sobre el futuro. Cuando se habla de comerciantes que manipulan los precios de un activo para obtener un beneficio desproporcionado, los escritores financieros utilizaron en cambio términos como «capturar» o «arrinconar» el mercado.

Una ilustración del general George Washington en un caballo sosteniendo su sombrero mientras conduce a sus hombres a una batalla en 1777
George Washington creía que los especuladores financieros arruinarían el país.
Foto AP

Sin embargo, después de una serie de escándalos crediticios internacionales en la década de 1770, la “especulación” se convirtió en el descriptor preferido de las apuestas financieras de alto riesgo. El economista político Adam Smith usó el término extensamente en «La riqueza de las naciones», publicado en 1776, después de verlo usado para describir loterías y contrabando. Lo vio como un término perfecto para describir cómo los comerciantes intentaban capitalizar exponencialmente los riesgos inherentes y las incógnitas del futuro.

George Washington incluso advirtió en 1779 que los especuladores «ponen los derechos y libertades de este país en el mayor peligro».

Sin embargo, Smith, Washington y otros todavía veían a los especuladores de todo tipo como individuos que tomaban decisiones calculadas, no como parte de un contagio colectivo maníaco o epidémico.

La ‘scriptomanía’ de Alexander Hamilton comienza

Eso comenzó a cambiar gracias en gran parte al primer médico y pensador estadounidense, Benjamin Rush.

Como cirujano general del Ejército Continental y prolífico editor de estudios sobre enfermedades mentales, Rush escribió un artículo de amplia circulación en 1787, «Sobre las diferentes especies de manía». Caracterizó el juego especulativo junto con otros 25 tipos de «manías» que, según él, se habían pronunciado en la vida estadounidense, en particular «manía de la tierra», «manía de los caballos», «manía de la máquina» y » manía monárquica «.

Para Rush, la especulación era una enfermedad mental que se contagiaba de uno a muchos y amenazaba la salud de una democracia joven que dependía de la toma de decisiones racional por parte de votantes y políticos. El «espíritu de especulación», predijo, no era un «espíritu» generoso de construcción nacional, sino que podría «destruir el patriotismo y la amistad en muchas personas».

La terminología y la forma de pensar de Rush ganaron terreno rápidamente. En el verano de 1791, «Scripomania» echó raíces cuando Alexander Hamilton vendió los derechos para comprar acciones -conocidas como scripts para «suscripciones» – en el nuevo Banco de los Estados Unidos para consolidar las finanzas de la nación después de la guerra de independencia. La demanda de scrips se disparó; el Philadelphia General Advertiser ha declarado que «¡una locura arraigada por la especulación parece dominar a este país!»

Riesgo calculado – menos el cálculo

Después de eso, el vínculo entre «especulación» y «manía» se extendió y se volvió inextricable, y no se ha roto desde entonces. El periodista escocés Charles Mackay selló esta conexión en 1841 con su influyente “Extraordinary Popular Delirions and the Madness of Crowds”. Desde entonces, prácticamente todas las burbujas, las prisas de las materias primas y los pánicos de mercado resultantes se han denominado «moda».

El término incluso se ha utilizado retrospectivamente para referirse a los comportamientos que llevaron a burbujas especulativas en el pasado distante. La famosa burbuja de tulipanes holandeses de 1637, por ejemplo, fue considerada una locura y peligrosa en su época, pero fue solo después del libro de Mackay que se la llamó «manía».

El problema de hablar de esta manera de los desenfrenados acontecimientos financieros es que la sociedad comienza a confundir y distorsionar la responsabilidad y la naturaleza de las burbujas que inevitablemente colapsan, dejando la ruina a su paso.

Especular, básicamente, es apostar por el futuro a partir de cálculos individuales de los riesgos del mañana. No tiene nada de contagioso o loco. De hecho, las computadoras a menudo ahora especulan sobre mentes humanas.

Lo que llamamos ‘manía’ es solo una abreviatura para decir que muchas personas, y máquinas, hicieron la misma apuesta, como sucedió en enero cuando los comerciantes diarios, muchos de los cuales no tienen experiencia, se lanzaron al cielo. El precio de GameStop . Quizás todos estaban actuando racionalmente y en concierto. Tal vez fueron engañados por personas con información privilegiada o no calcularon completamente estos riesgos.

Cualquiera que sea la explicación, el uso del término «manía» solo nos dice una pequeña parte de la historia, potencialmente engañosa.

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Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original.

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